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Uranus, Neptune, Pluton : trois découvertes, trois stratégies

par Suzanne DÉBARBAT

Conférence du Vendredi 24 janvier 2003 à 21 h, à la salle Muséum d'Histoire Naturelle de Nantes



L'Antiquité ne connaissait que cinq planètes, joyaux du ciel nocturne visibles à l'oeil nu. Il faut attendre le début du XVIIe siècle, avec GALILÉE, pour y ajouter les quatre satellites de Jupiter, puis cinq satellites de Saturne dans la seconde moitié du siècle. Il s'écoulera ensuite presque un siècle pour qu'une nouvelle planète, Uranus, soit découverte en 1781 par HERSCHEL qui lui détecte en 1787 deux satellites et en ajoute en 1789 deux autres à Saturne. Il faut à nouveau attendre un demi-siècle pour qu'une autre planète géante soit découverte par LE VERRIER, GALLE et D'ARREST en 1846. Dans la deuxième moitié du XIXe siècle, avec l'augmentation de puissance des instruments, on trouve un nouveau satellite à Jupiter, deux à Mars, à Saturne et Uranus. En 1930, TOMBAUGH fera une exploration photographique du zodiaque et découvre Pluton. Trois découvertes, trois stratégies, et une surprise : le triomphe de NEWTON.